大地懒:南美洲的奇幻巨兽

摘要

电影《疯狂动物城》中的树懒闪电以其慢的出奇的速度给大家留下了深刻的印象,因为这部电影更多人认识了树懒。树懒是一种行动缓慢,缺乏自卫能力的哺乳动物,因此它们选择了呆在树上以静制动的生存策略。其实在并不遥远的史前时代,树懒的亲戚是生活在南美洲的巨无霸,它就是大名鼎鼎的大地懒。

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图注:南美史前巨兽——大地懒,图片来自网络

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图注:《疯狂动物城》中的闪电,图片来自网络

电影《疯狂动物城》中的树懒闪电以其慢的出奇的速度给大家留下了深刻的印象,因为这部电影更多人认识了树懒。树懒是一种行动缓慢,缺乏自卫能力的哺乳动物,因此它们选择了呆在树上以静制动的生存策略。其实在并不遥远的史前时代,树懒的亲戚是生活在南美洲的巨无霸,它就是大名鼎鼎的大地懒。

大师与南美巨兽

18世纪末,此时距离哥伦布发现美洲大陆已经过去200年了,欧洲人正在认识这片陌生的大陆。1788年,在南美洲阿根廷的一个河岸上,人们发现了一具奇特动物的骨骼,骨骼化石很快被装船运回了西班牙。马德里国立自然科学博物馆的布鲁根据这些骨骼绘制了素描图,素描图在1796年送到了位于巴黎的法国国家科学院。

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图注:年轻时的居维叶,他在古生物学、地质学、比较解剖学多领域都有杰出的成就,图片来自网络

当法国科学家们看到来自马德里的骨骼素描后完全被搞糊涂了,他们从来没有见过如此奇怪的动物。就在大家被素描图中的动物难倒时,一个27岁的年轻人却揭开了其中的谜团,他就是法国动物学家、地质学家、比较解剖学和古生物学的奠基人乔治·居维叶。利用比较解剖学,居维叶认定这只动物与树懒具有亲缘关系,它因为将其命名为大地懒(Megatherium)。

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图注:由居维叶命名的大地懒的骨骼素描图,图片来自网络

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图注:18世纪根据居维叶的描述复原的大地懒,图片来自网络

大地懒的属名来自古希腊语中的“μέγας”(意为“巨大的”)和“θηρίον”(意为“野兽”),属名意为“巨大的野兽”,来自大地懒高大的体型。大地懒的模式种名为美洲大地懒(Megatherium americanum),种名则代表其发现于美洲。

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图注:通过比较解剖学的对比,居维叶辨认出大地懒与树懒有着亲缘关系,图片来自网络

居维叶不仅成功判断出大地懒的分类关系并给其命名,他还指出大地懒并不像亲戚树懒那样呆在树上,而是在地面上活动。尽管距今有200年的时间,但是居维叶对大地懒的研究和描述却是相当靠谱的,大师不愧为大师!在命名和描述大地懒之后,居维叶开始思考为什么在我们生存的时代之前会生活着这样的巨兽,它们又是怎样消失的。经过思考,居维叶提出了一个大胆的理论:物种会灭绝,这是广泛存在的现象。居维叶的灭绝理论在古生物学上可是具有里程碑的意义。

移动的塔楼

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图注:与人类对比,大地懒体型巨大无比,图片来自网络

大地懒的学名意为“巨大的野兽”,这并非浪得虚名,其体长可达6米,体重更是超过4吨。从体型上看,大地懒和大象差不多大,当它站起来的时候同长颈鹿差不多高。在大地懒的身上披着厚毛,这让它看上去更大更胖。

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图注:长舌头的大地懒,图片来自网络

大地懒的脑袋很大,口鼻部柔软,脑袋顶上长有一对小眼睛。在大地懒的嘴中长有两排不断生长的牙齿,它们完全不用担心牙齿会磨损,反正会不断生长。大地懒的牙齿之间有一条长而灵活的舌头,这条舌头经常会伸到嘴巴外面够树叶。

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图注:保存在巴黎自然博物馆中的大地懒化石,其采用了站立的姿态,图片来自维基百科

大地懒的脖子很短,后面是圆鼓鼓的身体。它的四肢异常粗壮,其中前肢要长于后肢,身后还有一条短尾巴。大地懒平时以四肢行走,当其觅食、战斗的时候会以后肢和尾巴支撑身体并站起来,缓慢前进也是没有问题的。站起来的大地懒巨大无比,超过4米的高度就像是一座移动的塔楼。

攻防结合,无人能敌

巨大的大地懒其实并不像看上去那么憨厚温顺,它们可是天生的武士,既有攻击的刀,也有防御的盾。

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图注:大地懒的前爪化石,图片来自网络

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图注:大地懒发怒可是非常可怕的,图片来自网络

前面提到,大地懒的前肢异常强壮,看上去就像大猩猩的前肢一样。大地懒的前肢长度超过2米,前肢上的肌肉发达,手上长着26厘米的锋利巨爪。平时大地懒会用巨爪抓握树干或者是挖掘食物,当它们面临威胁的时候,巨爪就变成了战斗的武器。想象一样,一只力大无穷的大地懒挥舞了长着巨爪的前肢,其攻击力相当恐怖,打倒一头牛不成问题。

在拥有致命攻击力的同时,大地懒不忘加强自身的防御。在大地懒的化石中,古生物学家发现了一层骨化的皮肤,这层皮肤会随着其年龄的增长越来越坚硬,在大地懒的身体表层形成保护膜。除了骨化的皮肤,在大地懒的皮肤上覆盖着一层厚而耐磨的毛发,毛发同样有一定的防御能力。经过多次加强的大地懒防御力超群,可以免疫大部分动物的攻击。

具有出色攻击和防御力的大地懒占据了生存优势,它们因为在南美洲生存了相当长的时间。

坚如磐石,逆流北进

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图注:站起来吃树叶的大地懒,图片来自网络

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图注:有的时候大地懒或许会攻击其他动物,图片来自网络

身材高大,攻防兼备的大地懒不但生命力顽强,而且不挑食。大地懒是植食性动物,它们每天要消耗上百公斤的植物才能填饱肚子。由于其牙齿会不断生长,所以大地懒不需要考虑什么植物吃起来不伤牙。依靠面部肌肉带来的强大咀嚼能力,大地懒能够咬碎韧性十足的树叶。靠着一副好牙口,大地懒上吃树顶的新叶,下啃地面上的灌木青草,几乎不怎么挑食。为了补充身体所需的蛋白质等物质,大地懒有的时候还会开点荤,它们偶尔会吃动物的尸体,有时还会仗着自己人高马大抢夺食肉动物的猎物。

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图注:刃齿虎无法杀死成年的大地懒,但对于幼年的大地懒威胁还是相当大的,图片来自网络

当南北美洲在距今200万年前连接时,来自北美洲的哺乳动物凭借自身的优势席卷整个南美洲,许多南美洲原产动物在这次冲击中灭绝,可大地懒却几乎没有受到影响,北方来的短面熊、刃齿虎、恐狼都威胁不了它。顺着北美动物来的方向,大地懒还逆向进入北美洲,完成了南美动物的一次完美逆袭。

巨兽之死

身披骨甲、手握巨爪的大地懒看上去是无敌的,它们自由自在的生活在美洲的森林和旷野之中,直到人类的到来。使用武器的人类对如同小山般的大地懒发起围攻,它们最终难以抵挡这些智慧生物的攻击而纷纷倒下。除了人类的直接猎杀,人类带来的病毒也可能对大地懒造成了沉重的打击。

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图注:大地懒与许多动物一同消失,其中就包括雕齿兽,图片来自网络

 

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图注:博物馆中的大地懒化石,图片来自网络

 

我们不清楚大地懒灭绝的过程,但是在距今10000年前,包括大地懒在内的地懒家族开始衰落,而到了距今8000年前,它们彻底消失了。与大地懒一起灭绝的还有前段时间介绍过的雕齿兽、细齿巨熊以及众多古哺乳动物。今天,我们只能通过博物馆中的巨大骨骼一睹大地懒曾经的风采了。

参考资料:

1.Saint-André, P. A.; De Iuliis, G. (2001)."The smallest and most ancient representative of the genus MegatheriumCuvier, 1796 (Xenarthra, Tardigrada, Megatheriidae), from the Pliocene of theBolivian Altiplano." (PDF). Geodiversitas. 23 (4): 625–645. Archived fromthe original (PDF) on 2013-10-29. Retrieved14 April 2016.

2.A. E. Zurita, A. A. Carlini, G. J.Scillato-Yané and E. P. Tonni. 2004. Mamíferos extintos del Cuaternario de laProvincia del Chaco (Argentina)y su relación con aquéllos del este de la región pampeana y de Chile. Revistageológica de Chile 31(1):65-87

3.Piñero, J. M. L. (Spring 1988)."Juan Bautista Bru (1740–1799) and the description of the genusMegatherium". Journal of the History of Biology. 21 (1): 147–163.doi:10.1007/BF00125797.

4.Argot, Christine (21 May 2008)."Changing Views in Paleontology: The Story of a Giant (Megatherium,Xenarthra)". In Sargis, E. J.; Dagosto, M. Mammalian EvolutionaryMorphology: A Tribute to Frederick S. Szalay. Springer. pp. 37–50. ISBN978-1-4020-6997-0. OCLC 236490247.

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下期预告:

大地懒神奇吧,介绍了大地懒我们下期还是要回到正题,继续我们的中国百年十大恐龙专题,下一期介绍奇异的小盗龙,这是我们人类最早认识的能够滑翔、生活在树上的神奇羽毛恐龙哦。

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江泓
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