印多霍斯兽:鲸鱼的始祖竟然像只水耗子

摘要

距今5000万年前,现在是始新世早期,距离恐龙灭绝已经过去了1500多万年了。在喜马拉雅山脉的南麓,今天印控克什米尔地区,当时的山脉还在生长之中,并没有达到今天的高度。喜马拉雅山脉以南是一片并不广阔的海洋,得益于来自海洋的水汽,海岸边生长着茂盛的植被。靠近海边的灌木丛摇晃了几下,一只像老鼠一样的动物从灌木丛中钻了出来。只听到扑通一声,这只动物跳进海中,它的名字叫印多霍斯兽。尽管与今天海洋中的巨兽鲸类没有一点相似之处,但是不起眼的印多霍斯兽却被认为是鲸类的始祖。

题图

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距今5000万年前,现在是始新世早期,距离恐龙灭绝已经过去了1500多万年了。在喜马拉雅山脉的南麓,今天印控克什米尔地区,当时的山脉还在生长之中,并没有达到今天的高度。喜马拉雅山脉以南是一片并不广阔的海洋,得益于来自海洋的水汽,海岸边生长着茂盛的植被。靠近海边的灌木丛摇晃了几下,一只像老鼠一样的动物从灌木丛中钻了出来。只听到扑通一声,这只动物跳进海中,它的名字叫印多霍斯兽。尽管与今天海洋中的巨兽鲸类没有一点相似之处,但是不起眼的印多霍斯兽却被认为是鲸类的始祖。


喜马拉雅山脉的小骨头

1图注:美丽的克什米尔,图片来自网络

 

2图注:印多霍斯兽的化石,图片来自网络

​       上世纪60年代,印度地质学家Ranga Rao在克什米尔地区进行地质考察时发现了一些保存在岩石中的化石,其中包括了几枚牙齿和一个下颌骨。Ranga Rao认为他发现的化石与猪有一定的亲缘关系,于是将这种动物命名为印多霍斯兽(Indohyus),意思是“印度的猪”。

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图注:古生物学家正在展示印多霍斯兽的化石,图片来自网络​

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图注:印多霍斯兽的头骨揭示了它的真正身份,图片来自国家地理

直到Ranga Rao去世他也没有仔细研究印多霍斯兽的化石,他的遗孀后来将化石送给了Thewissen教授。在一次意外中,一名技工不小心将包裹着化石的岩石撞碎,露出了头骨的其他部分。Thewissen发现印多霍斯兽的头骨耳道有类似听泡的结构,这种结构仅见于现存和灭绝的鲸类当中,这说明印多霍斯兽与猪的关系还没有与鲸类的关系近,它很可能是鲸类的远古祖先。


鲸鱼的始祖像长腿耗子

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图注:印多霍斯兽的复原图,图片来自网络

​        印多霍斯兽与今天我们熟悉的鲸类一点都不像,它的体长只有半米长,样子看上去更像是一只四肢细长的大老鼠。从分类上看,印多霍斯兽属于偶蹄目,没错,就是今天猪、河马、鹿、羊、骆驼、长颈鹿所属的偶蹄目。

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图注:印多霍斯兽的骨骼线图,图片来自网络

印多霍斯兽的脑袋尖长,头顶长有一对大眼睛,眼睛后面有一对小耳朵。它的身体较瘦,身体后面长有一条细长的尾巴。印多霍斯兽的四肢细长,前后脚上都长有四趾,其中中间的两趾形成蹄子,两边的脚趾很短已经不与地面接触了。

尽管在外形上看不到印多霍斯兽与鲸类的联系,但是在其脑袋之中却别有洞天,它的耳区包膜厚度与今天的鲸类几乎一样,这也是其被作为鲸类始祖的重要证据。


入水只为保身

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图注:印多霍斯兽的生活场景复原,图片来自网络

印多霍斯兽主要以植物为食,是非常小心、害羞的小动物,平时都躲在茂密的森林之中。从外形上看,印多霍斯兽的确与水生没有一点儿关系,但是通过对其化石进行稳氧气同位素分析,证明它们经常呆在水中。古生物学家脑洞大开,认为弱小的印多霍斯兽经常遭到来自陆地上的食肉动物的威胁,为了保命才不得不跳进水中逃跑。

随着在水中的时间越来越长,印多霍斯兽身上出现了一些奇特的变化,包括骨质变厚等等,这都在为向水生生活进行准备。

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图注:5000万年前印多霍斯兽生活的地球,图片来自网络

​        印多霍斯兽的发现证明南亚是鲸类的发源地,鲸类祖先下水很可能并不是为了捕食而是保全自己的性命。

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图注:或许正是印多霍斯兽开启了鲸类进化之路,图片来自网络


参考资料:

1.Bajpai, S; Thewissen, JG; Sahni, A (November 2009). "The origin and early evolution of whales: macroevolution documented on the Indian subcontinent". J Biosci. 34 (5): 673–86. doi:10.1007/s12038-009-0060-0. OCLC 565869881. PMID 20009264.

2.Minkel, JR (December 19, 2007). "Closest Whale Cousin — A Fox-Size Deer? Researchers split on closest evolutionary kin to whales and dolphins". Scientific American.

原文链接:http://weibo.com/ttarticle/p/show?id=2309404087308931436257​​​​​

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江泓
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