翼展超过12米的巨型翼龙以恐龙为食

摘要

飞上蓝天一直是人类的梦想,尽管我们已经发明了飞机,但是坐在机舱里肯定无法与亲身实地自由翱翔于蓝天之中相比。在生命演化史上,动物不断向天空发起挑战,其中最成功的就要算是翼龙家族啦,而翼龙家族中大名鼎鼎的巨兽便是风神翼龙。


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题图

图注:在天空中翱翔的风神翼龙,图片来自网络

2图注:在地面上奔跑捕食的风神翼龙,图片来自网络

飞上蓝天一直是人类的梦想,尽管我们已经发明了飞机,但是坐在机舱里肯定无法与亲身实地自由翱翔于蓝天之中相比。在生命演化史上,动物不断向天空发起挑战,其中最成功的就要算是翼龙家族啦,而翼龙家族中大名鼎鼎的巨兽便是风神翼龙。

大弯国家公园(Big Bend National Park)位于美国德克萨斯州西南部,是德克萨斯州最大的国家公园。除了奇异的地质景观,大湾国家公园里还发现了很多化石。1971年,德克萨斯州立大学的地质学研究生道格拉斯·劳森(Douglas A. Lawson)来到公园里挖掘化石,他在一个山谷中找到了一块细长的骨头。

3图注:风神翼龙化石的发现者:道格拉斯·劳森,图片来自网络

4图注:风神翼龙的巨大骨架,图片来自维基百科

劳森不确定找到的化石属于哪种动物,于是他将化石交给了古生物学家沃恩·兰斯顿(Wann Langston)查看。兰斯顿几乎马上就辨认出化石是翼龙的翼指骨,但是之前世界上从未发现如此之大的翼指骨!激动的兰斯顿立即跟着劳森前往化石发现地,他们发现了更多的化石。兰斯顿在1975年发表了名为《德克萨斯州西部发现的白垩纪末期翼龙:地球上最大的飞行生物》的论文,正式命名了风神翼龙(Quetzalcoatlus)。

5图注:风神翼龙的名字来自中美洲神话中的羽蛇神,图片来自网络

风神翼龙的名字来自中美洲文明中的高神邸——羽蛇神。传说中羽蛇神主宰着晨星、农业、丰收与降雨。正因为如此,风神翼龙也被称为披羽蛇翼龙。风神翼龙的模式种为诺氏风神翼龙(Quetzalcoatlus northropi),种名“northropi”献给著名的化学家、诺贝尔奖的创始人约翰·努森·诺贝尔(John Knudsen Northrop)。

风神翼龙的命名者兰斯顿估计其翼展达到了15.5米,比一架F-15战斗机的翼展还要宽!风神翼龙成为已知体型最大的飞行动物,它的发现轰动了整个世界,它的名字也变得家喻户晓。作为曾经最大的飞行动物,其实风神翼龙的体型不断缩水,目前认为其翼展为12米,体重180至260千克。

6图注:风神翼龙的巨大体型,翼展为10的个体,图片来自维基百科

7图注:巨大的风神翼龙比一架滑翔机还要大,图片来自网络

风神翼龙长有近3米长的尖细脑袋,它的的嘴巴中没有牙齿。风神翼龙的脖子细长,身体又瘦又短,它的前肢超长,手上的第五指加长成为翼指骨,这根又细又长的骨头撑起了由皮膜构成的双翼。风神翼龙的后肢比前肢短很多,后肢也没有前肢强壮。研究指出风神翼龙的前肢上有50千克的肌肉群,这使得风神翼龙能够在陆地上跳跃然后起飞。

8图注:展翼高飞的风神翼龙,图片来自网络

9图注:风神翼龙强壮的前肢肌肉,图片来自化石网

巨大的风神翼龙生存于距今7000至6600万年前晚白垩世的北美洲,它曾经与著名的霸王龙、三角龙、鸭嘴龙等恐龙生活在一起。在白垩纪时期的北美洲,风神翼龙是最巨大的飞行怪兽,它们翱翔在天空中,俯视着恐龙的王国。

过去我们认为风神翼龙以鱼类为食,偶尔也会吃腐肉,不过根据其外形和结构来看,它们很可能是可怕的掠食者。当风神翼龙站立在地面上时,其脑袋距离地面的高度达到5米,几乎和一只长颈鹿一样高。风神翼龙长而坚硬的嘴巴就好像长矛一般,能够插入猎物的身体,而其从天而降的空袭又让人猝不及防。如此看来,看上去柔弱的风神翼龙很可能是可怕的天空杀手,它们能够捕杀小型恐龙!

10图注:站在地面上与长颈鹿一样高的风神翼龙,图片来自网络

11图注:风神翼龙巨大前部尖锐的嘴巴,图片来自网络

12图注:两只风神翼龙正在吃一头大型恐龙的尸体,图片来自网络

风神翼龙代表了翼龙家族大型化的顶点,它的出现是脊椎动物飞上蓝天的巅峰之作。

参考资料:

1.Kellner, A.W.A., and Langston, W. (1996). "Cranial remains of Quetzalcoatlus (Pterosauria, Azhdarchidae) from Late Cretaceous sediments of Big Bend National Park, Texas." Journal of Vertebrate Paleontology, 16: 222–231.

2.Langston, W. (1981). "Pterosaurs", Scientific American, 244: 122-136.

3.Witton, M.P., and Naish, D. (2008). "A Reappraisal of Azhdarchid Pterosaur Functional Morphology and Paleoecology." PLoS ONE, 3(5): e2271. doi:10.1371/journal.pone.0002271 Full text online

4.Atanassov, Momchil N.; Strauss, Richard E. (2002). "How much did Archaeopteryx and Quetzalcoatlus weigh? Mass estimation by multivariate analysis of bone dimensions". Society of Vertebrate Paleontology.

5.Paul, Gregory S. (2002). Dinosaurs of the Air: The Evolution and Loss of Flight in Dinosaurs and Birds. Johns Hopkins University Press. pp. 472. ISBN 0801867630

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江泓

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