几枚牙齿化石告诉你河马是如何成为非洲一霸的

摘要

河马是非洲最具代表性的大型动物,这种体长4米、体重超过3吨的大家伙看似呆萌,其实一点儿也不好惹。河马也是从小到大、从弱到强的,它们在100多万年的时间里爆发式扩张,而这个发家的过程就隐藏在几枚牙齿化石之中。

题图

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图注:河马是今天非洲淡水湖泊中的霸王,图片来自网络

河马是非洲最具代表性的大型动物,这种体长4米、体重超过3吨的大家伙看似呆萌,其实一点儿也不好惹。河马也是从小到大、从弱到强的,它们在100多万年的时间里爆发式扩张,而这个发家的过程就隐藏在几枚牙齿化石之中。

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图注:位于埃塞俄比亚的地层,图片来自网络

位于非洲东部的埃塞俄比亚是新生代化石的重要产地,这里发现了许多古人类化石,当然还有其他动物的化石。一支日本——埃塞俄比亚团队在10年的时间里在Chorora发现了大量的化石,其中就包括远古河马的化石。经过研究,古生物学家将这种史前河马命名为Chororatherium roobii。

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图注:发现于埃塞俄比亚的河马牙齿化石,图片来自网络

Chororatherium生存于距今800万年前的中新世时期,其体长约2米,体重700千克。Chororatherium的外形与今天的河马比较像,只是个头上要小一半,它们大部分时间也是呆在水里的。

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图注:喜欢呆在水中的河马,图片来自网络

在Chororatherium生存的时代之后,河马的数量并不多。在距今850万年前的地层中,古生物学家发现河马的重量只有6%。而到了距今760万年前,河马化石已经占到化石动物总量的30%。在短短的100万年时间里,河马的数量出现了爆发式的增长,古生物学家将这个过程称为“河马大爆炸”。Chororatherium生存的时期恰恰是河马家族开始向外扩张逐渐占领非洲大陆的时期,所以它的发现或许能够揭示河马爆炸式增长的原因。

通过研究仅有的牙齿化石,古生物学家发现Chororatherium的下臼齿外形更像今天的河马牙齿,非常适合吃草。河马崛起时期牙齿变得更适合吃草,于是草就成了河马成功的关键。古生物学家推测从距今800万年前开始,新品种的草演化出来并且开始占领非洲大陆,而Chororatherium随时代而动,成为新品种草的忠实爱好者。就这样,爱吃草的Chororatherium随着草在非洲大陆的蔓延而开始扩散,它们的后代变得更大,直到出现了今天我们看到的河马。作为河马家族中的过渡物种,

Chororatherium仅仅在出现50万年之后就演化出了更大的后代,它们也被认为是第一种现代意义上的河马。

此项研究者之一,来自法国国家科学研究中心普瓦捷分部及法国埃塞俄比亚研究中心(位于亚的斯亚贝巴)的古生物学家Jean-Renaud Boisserie说:“对我来说,很明显河马的扩张确实和植被的变迁有关。”

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图注:驱赶鳄鱼的河马,图片来自网络

关于“河马大爆发”的真正原因是什么,这场“大爆炸”从何时开始,持续了多久,我们还需要更多的化石证据和研究才能够知道其中的真相。

原文链接:​http://dy.163.com/v2/article/detail/CR7TGN4V0511DTH2.html​​​​

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江泓
  • 版权声明:本文转载自: 网易号史前世界,于3个月前,由江泓发表,共 1206字。
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