复活已灭绝的古代动物有多难?

摘要

​​​ 科学家们设想可以通过获得已灭绝的古代动物的基因组来“复活”某些动物,因为一种生物的基因组包括了这种生物的全部遗传信息,理论上如果我们有基因组就有可能重现这种生物。不过这个设想实施起来却非常困难。

题图1

​​​ 科学家们设想可以通过获得已灭绝的古代动物的基因组来“复活”某些动物,因为一种生物的基因组包括了这种生物的全部遗传信息,理论上如果我们有基因组就有可能重现这种生物。不过这个设想实施起来却非常困难。
首先要获得完整的古生物的基因组是很难的。生物死后它体内的DNA会不断讲解。在生物大分子中,DNA的性质相对比较稳定。多年以后的DNA 降解了一部分,还留下一部分。年头越长留下的就越少。好比一本100页的书,已经损毁了大部分,只能看到第18-22页的部分文字,然后我又在另一个地方找到同一本书的残片,是3-7页……如此这般,当我找到足够多的残片把他们拼起来,可能就得到了完整的信息。但这个过程还是很难,也许你就缺半页好多年始终凑不齐。而且对于年代太久远的生物,比如恐龙,它们的DNA已经高度降解了,像一本书已经全是碎片,再也拼不起来了。

然而,上面还是比较容易的一步,真正难的是集齐了基因组,也没有细胞来运转这个基因组。基因组只是相当于一本操作法,没有机器,空有操作法也是枉然。人们常说可以克隆古代灭绝的动物,但现在克隆动物基本还都是同种动物的克隆,就是说你要克隆羊,首先得有羊的卵细胞或卵母细胞,然后把另一只羊的细胞核注入到这个卵细胞里,发育成的胚胎再放到母羊的子宫里代孕。如果你把羊的细胞核注入到牛的卵细胞里,或者把羊胚胎放到牛子宫里,那样是克隆不出羊的。

现在你就算有了古代动物的基因组,也没有古代动物的细胞核,更没有古代动物的卵细胞。即使不用卵细胞,用体细胞去分化成多能干细胞,也总还得有这种动物的体细胞。总之,没有细胞,基因组的信息没法表达出来,还是没用。所以我常常说:先不要说什么复活古代的动物,你先复活一个现代动物看看。比如说小鼠,它的基因组已经很清楚了,你试试不用现成的小鼠卵细胞(可以用大鼠或其他动物的卵细胞),只用基因组给我造出一只小鼠来。你连现代活着的基因组清楚的动物都复活不了,又谈什么复活古代灭绝的动物?

迄今人们走得最远的也不过是用一种细菌复活了另一种细菌。首先他们选的说染色体很小的细菌(某支原体),结构很简单,又没有细胞核,所以容易操作。更重要的是,他们用的那种细菌和要复活的细菌亲缘关系很近。对于真核生物,人们走得最远的只是给酿酒酵母换了几条人工染色体。换了也还是同一种酵母,并不是把一种酵母的染色体换到另一种酵母的细胞中。而对于古代动物,比如说猛犸,现在已经没有跟它亲缘关系足够近的动物了,找不到合适的细胞来做受体,也找不到合适的“养母”来代孕。

当然,我不是说复活古代动物一定做不到,而是说现在距离这一步还非常遥远。我们首先应该做的是逐步“复活”熟悉的实验动物,比如线虫、果蝇、斑马鱼、爪蟾、小鼠等,然后用克隆技术保护那些濒临灭绝的生物,进而复活不久前灭绝的生物。当这些都做到了,再谈复活古代灭绝的动物不迟。

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